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Etapas del ciclo vital || Persona mayor
Tradicionalmente, se ha admitido que la edad del grupo formado por las personas mayores era de 65 años o más. Pero sin embargo, dado el aumento de los individuos de esa edad que se encuentran activos y en buen estado de salud, parece necesario concretar algo más en cuanto a las edades de este grupo de personas. Así, se han establecido: a), el de 65 a 75 años, b) el de 75 a 85 años, y c) el de mayores de 75 años, y se les conoce como jóvenes mayores, mayores mayores, o los más mayores, respectivamente, o también , como ancianos jóvenes, ancianos ancianos y los más ancianos.

Aunque los gerontólogos continúan debatiendo sobre los límites de la vida humana, es evidente que puede encontrarse entre los 120 y 140 años. Esperaza de vida es el número probable de años que una persona debería vivir, a partir de una edad dederminada, según la tasa de mortalidad de su área geográfica. Es individual y está determinado por factores tales como raza, sexo, edad y condiciones geográficas.

Parece evidente que una buen estado nutricional contibuye a la duración de la vida en los humanos. Su efecto positivo sobre la esperanza de vida ha significado un claro aumento en el número de individuos que viven muchos años, y que la población, en general, se mueve en esa dirección.

El envejecimiento es un proceso que comienza con la concepción y termina con la muerte. Durante los períodos de crecimiento, los procesos anabólicos exceden a los catabólicos. Una vez que el organismo ha alcanzado fisiológicamente la madurez, el ritmo de los cambios catabólicos o degenerativos es superior a los de regeneración celular anabólica. El resultado es una pérdida de células, que origina varios grados de disminuida eficiencia y alteracion de las funciones orgánicas. Sigue siendo materia de discusión cuales son las causas básicas de tales modificaciones. Aunque faltan datos precisos sobre los efectos de la nutrición en la salud de las personas mayores, se admite, que, en general están sujetas a las mismas influencias que gobiernan el estado nutricional de las poblaciones jóvenes.

Las alteraciones orgánico-funcionales más frecuentes de las personas mayores son:
•, Pérdida del gusto, olor, visión y audición
•, Disminución de la salivación
•, Modificaciones en el aparato digestivo, como hipoclorhidria, disminución de las secreciones enzimáticas intestinales, estreñimiento, y otros, que afectan al apetito y a la capacidad de digestión y absorción
•, Alteraciones metabólicas, y entre ellas disminución de la tolerancia a la glucosa, y del metabolismo basal
•, Las enfermedades cardiovasculares son responsables de un 70% de las muertes de los individuos con edades superiores a los 75 años.
•, La función renal disminuye un 50% entre las edades de 30 y 80 años, debido a enfermedades y a una disminución del ritmo de filtración glomerular.
•, La sarcopenia, o deficiencia de la masa muscular, ha sido referida como el cambio orgánico- funcional más significativo de los ancianos
•, Los estados de confución mental, de varios etiologías y manifestaciones, constituyen un grupo de procesos que afectan ampliamente a los ancianos.
•, Tambien estan afectadas las inmunidades humoral y celular, lo que conduce a una menor capacidad de resistencia frente a las infecciones.
•, Algunos ancianos no mantienen una adecuada dieta debido a su islamiento social

Las posibles causas de malnutrición en las personas mayores son :
•, Enfermedades que reducen el apetito o modifican la utilización de los nutrientes
•, Ignorancia sobre lo que constituye una buena nutricion y preparación de los alimentos
•, Problemas dentales
•, Disminución de la capacidad física para adquirir alimentos o preparar las comidas
•, Medicamentos que afecten a la ingesta dietética, absorción, utilización o excreción de los nutrientes.
•, Pobreza, o aislamiento social
•, Alcoholismo
•, Depresión y otros problemas mentales

El envejecimiento es un proceso gradual que conduce a pérdidas de funciones homeostáticas del organismo. Se desconocen cuáles son las causas en los seres vivos. No es una enfermedad, pero lleva consigo una serie de limitaciones físicas.

En el envejecimiento se aprecia disminución del gasto cardiaco por rigidez de las arterias. La presión arterial sistémica se eleva, disminuye el flujo sanguíneo cerebral, aumenta la resistencia periférica y se hipertrofia la pared del ventrículo izquierdo. Los ancianos son por tanto más propensos a tener hipotensión postural y arritmias. La pérdida de masa ósea y muscular es un fenómeno muy frecuente que conlleva a la osteoporosis y a la disminución de fuerza. Los cambios más importantes en el aparato digestivo son: masticación menos eficaz, disminución de las secreciones gástricas, menor motilidad intestinal. Algunos de los cambios en el sistema urinario son disminución del número de nefronas, del flujo sanguíneo renal y de la velocidad de filtración glomerular, también disminución de la capacidad de la vejiga El aparato respiratorio es más vulnerable a las lesiones provocadas por infecciones, contaminantes ambientales y reacciones alérgicas. La piel sufre una degeneración progresiva e irrecuperable.Se observan arrugas, sequedad, manchas, etc.Las enfermedades infecciosas son una de las principales causas de morbilidad y mortalidad. Tienen mayor incidencia de procesos malignos y disminución de la respuesta inmunitaria

La agudeza de los sentidos decae. En los adultos mayores sus comidas no tienen el mismo sabor que antes, debido a una perdida de sensibilidad del gusto y del olfato. El sentido vestibular, que ayuda a mantener la postura y el equilibrio, se deteriora a menudo causando mareos y caídas. Son propensos a tener problemas de visión. Los de audición son comunes de manera que tienen dificultades para seguir una conversación cuando interfieren ruidos ambientales o conversaciones.

Durante la segunda parte de la vida adulto algunos individuos suelen detectar alteraciones psicosociales marcados por los procesos de : a) interiorización creciente, b) cambios en las experiencias vividas, en la perspectiva temporal y en lo concerniente al ambiente. Uno de los factores comunes que debe enfrentar una persona en la tercera edad, es la necesidad de adaptarse a las pérdidas de energía, vigor físico, amigos y parientes, trabajo y en muchos casos a la relación estrecha con los hijos.

Referencias:
- AUTORES VARIOS: Manual Merck de Geriatría.  Harcourt, , 2001
- AUTORES VARIOS: Consejos médicos para la tercera edad.  Eunsa, , 2003
- SALGADO A, GUILLEN F, RUIPEREZ I.: Manual de Geriatría. (3ª ed),  Masson, , 2002
- SCHAIE K, W, WILLIS S.: Psicología de la edad adulta y de la vejez. (5ª ed),  Pearson Education, , 2003
- STUART-HAMILTON I.: Psicología del envejecimiento.  Morata, , 2001
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