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Alimentos. Actualidad || Genéticamente modificados
Los organismos genéticamente modificados (OGM) son aquellos en los que el material genético (ADN) se ha alterado de modo artificial. La tecnología utilizada se denomina “biotecnología moderna”, o “tecnología genética”, o “tecnología de ADN recombinante”, o “ingeniería genética”. Permite transferir genes seleccionados individuales de un organismo a otro,y también entre especies no relacionadas.

Con dicha metodología se crean vegetales GM, de los que posteriomente se desarrollan alimentos GM.

Razones de la produccción de alimentos GM

Los alimentos GM se han desarrollado porque se han apreciado ciertas ventajas tanto para los productores como para los consumidores de estos alimentos. El objetivo es traducirlos en un producto con un menor precio, mayores beneficios o ambos.

La meta inicial del desarrollo de vegetales sobre la base de organismos GM fué aumentar la protección de los cultivos mediante:
a) Resistencia a los insectos. Incorporando a la planta alimenticia el gen productor de toxinas de la bacteria Bacillus thuringiensis (BT). Toxina que se usa como insecticida convencional en la agricultura y es inocua para el humano.
b) Resistencia viral. Mediante la introducción de un gen que no causa enfermedad en los vegetales.
c) Tolerancia a herbicidas. Mediante la introducción de un gen de una bacteria que confiere resistencia a ciertos herbicidas.

Evaluación de los alimentos GM en forma diferente de los alimentos tradicionales

Los consumidores, en general, consideran que los alimentos tradicionales son inocuos. Se sabe que cuando se desarrollan alimentos nuevos por métodos naturales, se pueden alterar algunas de las características existentes en los alimentos.

Con los alimentos GM, la mayoría de las autoridades nacionales consideran que son necesarias evaluaciones específicas. Por ello se han establecido sistemas específicos para una evaluación rigurosa de organismos GM y alimentos GM, relativos tanto a la salud humana como al medio ambiente. Y por lo general, no se suelen realizar evaluaciones similares para los alimentos tradicionales. Por tanto, hay una diferencia significativa positiva en la valoración, antes de la comercialización, para estos dos grupos de alimentos.

Determinación de los riesgos potenciales para la salud humana

La evaluación de inocuidad de los alimentos GM generalmente investiga:
a) efectos directos sobre la salud (toxicidad)
b) tendencias a provocar una reacción alérgica (alergenicidad)
c) componentes específicos con sospecha de tener propiedades nutricionales o tóxicas
d) estabilidad del gen insertado
e) efectos nutricionales asociados con la modificación genética
f) cualquier efecto no deseado que podría producirse por la inserción genética.

Principales temas de preocupación para la salud humana

Los principales temas debatidos son las potenciales tendencias a provocar:

a) Alergenicidad. No se recomienda la transferencia de genes de alimentos alergénicos a menos que pueda demostrarse que el producto proteico del gen transferido no es alergénico. Si bien los alimentos desarrollados en forma tradicional no se evalúan en cuanto a alergenicidad, los protocolos para pruebas de alimentos GM han sido evaluados por la FAO y la OMS. No se han hallado efectos alérgicos en relación con alimentos GM que se encuentran actualmente en el mercado.

b) Transferencia genética. La transferencia genética de alimentos GM a células del organismo o a bacterias del tracto gastrointestinal causarían preocupación si el material genético transferido afectara en forma adversa a la salud humana. Sería particularmente relevante si fueran a transferirse genes de resistencia a antibióticos usados para crear OGM. Aunque la probabilidad de transferencia es baja, un panel de expertos de FAO/OMS ha recomendado el uso de tecnología sin genes de resistencia a antibióticos.

c) Outcrossing. El desplazamiento de genes de vegetales GM a cultivos convencionales o especies silvestres relacionadas (llamado “outcrossing”), así como la combinación de cultivos provenientes de semillas convencionales con aquellos desarrollados usando cultivos GM, puede tener un efecto indirecto sobre la inocuidad y la seguridad de los alimentos. Este riesgo es real. Muchos países han adoptado estrategias para reducir la combinación, incluyendo una clara separación de los campos dentro de los cuales se desarrollan cultivos GM y cultivos convencionales.

Evaluación de riesgos para el medio ambiente

Las evaluaciones de riesgos para el medio ambiente abarcan tanto los OGM involucrados como el potencial medio ambiente. El proceso de evaluación incluye evaluación de las características del OGM, sus efectos y estabilidad en el medio ambiente, combinado con las características ecológicas del medio ambiente en el cual tendrá lugar la introducción. La evaluación incluye también los efectos no deseados que podrían surgir por la inserción del nuevo gen.

Preocupación en cuanto al medio ambiente

Los temas de preocupación incluyen:
a) capacidad de los OGM para dispersarse e introducir potencialmente los genes de ingeniería genética dentro de poblaciones silvestres
b) persistencia del gen una vez que el OGM ha sido cosechado
c) susceptibilidad de los organismos no objetivo (por ej., los insectos que no son plaga) al producto genético
d) estabilidad del gen
e) reducción del espectro de otros vegetales incluyendo pérdida de biodiversidad
f) mayor uso de sustancias químicas en la agricultura.

Los aspectos de inocuidad del medio ambiente de los cultivos GM varían considerablemente de acuerdo con las condiciones locales.

Las investigaciones actuales se concentran en:
a) efecto potencialmente perjudicial sobre los insectos beneficiosos o una inducción más rápida de insectos resistentes,
b) generación potencial de nuevos patógenos vegetales,
c) potenciales consecuencias perjudiciales para la biodiversidad vegetal, la vida silvestre y un menor uso de la práctica de rotación de cultivos en situaciones locales
d) desplazamiento de genes de resistencia a los herbicidas a otros vegetales.

Inocuidad de los los alimentos GM

No es posible hacer afirmaciones generales sobre la inocuidad de todos los alimentos GM.
Los alimentos GM actualmente disponibles en el mercado internacional han pasado las evaluaciones de riesgo y no es probable que presenten riesgos para la salud humana. Además, no se ha demostrado efectos sobre la salud como resultado del consumo de dichos alimentos por la población general en los países donde fueron aprobados.

Reglamentación de los alimentos GM a nivel nacional

La forma en que los países han reglamentado los alimentos GM es variada. En algunos, los alimentos GM no están reglamentados todavía. Los países que cuentan con legislación, se concentran principalmente en evaluaciones de riesgos para la salud de los consumidores. Los que tienen disposiciones para los alimentos GM, usualmente reglamentan también los OGM en general, teniendo en cuenta los riesgos para la salud y el medio ambiente, así como los temas relacionados con control y comercio.

Comercialización internacional de alimentos GM

No hay en la actualidad sistemas reglamentarios internacionales específicos. Sin embargo, muchas organizaciones internacionales están realizando protocolos para OGM.

El Codex está desarrollando unos principios para el análisis de riesgos para la salud humana de los alimentos GM. La premisa de estos principios dicta una evaluación previa a la comercialización, realizada en forma individual y que incluya una evaluación tanto de los efectos directos (del gen insertado) como de los efectos no deseados. Los principios están en una etapa avanzada de desarrollo y se espera que sean adoptados para julio de 2003. Los principios del Codex no tienen un efecto de obligatoriedad sobre la legislación nacional, pero son mencionados específicamente en el Acuerdo Sanitario y Fitosanitario (Acuerdo SPS) de la Organización Mundial de Comercio, y pueden usarse como referencia en el caso de disputas comerciales.

El Protocolo de Cartagena sobre Bioinocuidad (CPB) regula los movimientos transfronterizos de los organismos vivientes modificados (LMO). Los alimentos GM entran en el ámbito del Protocolo sólo si contienen LMO capaces de transferir o replicar el material genético. La piedra angular del CPB es un requisito de que los exportadores soliciten el consentimiento de los importadores antes del primer envío de LMO con intenciones de ser liberados al medio ambiente. El Protocolo entrará en vigencia 90 días después de que el 50º país lo haya ratificado, lo que puede ocurrir a principios de 2003.

Evaluación de riesgos deproductos GM en el mercado internacional

Todos los productos GM actualmente en el mercado internacional han pasado las evaluaciones de riesgos desarrolladas por las autoridades nacionales. Estas evaluaciones, diferentes por lo general, siguen los mismos principios básicos, incluyendo una evaluación del riesgo para el medio ambiente y la salud humana. Estas evaluaciones no han indicado ningún riesgo para la salud humana.

Preocupación, especialmente en Europa, sobre los alimentos GM
Desde la introducción en el mercado a mediados de los ‘90 de un alimento GM importante (sojas resistentes a herbicidas), hubo preocupación sobre dichos alimentos entre políticos, activistas y consumidores, especialmente en Europa.

Muchos son los factores involucrados. A fines de los ‘80, principios de los ‘90, los resultados de décadas de investigación molecular alcanzaron dominio público. Hasta ese momento, los consumidores por lo general no estaban muy informados del potencial de esta investigación. En el caso de alimentos, los consumidores comenzaron a preguntarse sobre inocuidad porque suponían que la biotecnología moderna estaba creando nuevas especies.

Los consumidores se preguntan “¿cuál es la ventaja para mí?”. En el campo de los medicamentos, muchos consumidores han aceptado más rápidamente la biotecnología como beneficiosa para su salud. En el caso de los primeros alimentos GM introducidos en el mercado europeo, los productos no tenían un beneficio directo aparente para los consumidores. El potencial de las semillas GM para brindar mayor producción por área cultivada debería resultar en precios más bajos. Sin embargo, la atención del público se ha concentrado en el aspecto de los riesgos de la ecuación riesgo-beneficio.

La confianza de los consumidores en la inocuidad de los suministros de alimentos en Europa ha disminuido significativamente como resultado de una cantidad de sobresaltos alimentarios que tuvieron lugar en la segunda mitad de los ’90, que no están relacionados con los alimentos GM. Esto también tuvo un impacto sobre las discusiones sobre la aceptación de los alimentos GM. Los consumidores han cuestionado la validez de las evaluaciones de riesgos, tanto en relación de los riegos para la salud de los consumidores como para el medio ambiente, concentrándose principalmente en los efectos a largo plazo. Otros temas de debate de las organizaciones de consumidores incluyeron alergenicidad y resistencia antimicrobiana. Las preocupaciones de los consumidores desencadenaron una discusión sobre la conveniencia del etiquetado de los alimentos GM que permite una elección consciente. Al mismo tiempo, ha sido difícil detectar rastros de OGM en los alimentos: esto significa que las concentraciones muy bajas por lo general no pueden detectarse.

Preocupación a la comercialización de alimentos GM en la Unión Europea

Las preocupaciones de la población sobre los alimentos GM y los OGM en general han tenido un impacto significativo en la comercialización de los productos GM en la Unión Europea (UE). Han dado como resultado que se colocara en el mercado la denominada moratoria sobre aprobación de productos GM. Por lo general, la comercialización de alimentos GM y OGM es objeto de extensiva legislación. La legislación comunitaria ha existido desde principios de los ‘90.
El procedimiento de aprobación para la liberación de OMG al medio ambiente es un tanto complejo y básicamente requiere del acuerdo entre los Estados Miembro y la Comisión Europea. Entre 1991 y 1998, la comercialización de 18 OMG fue autorizada por una decisión de la Comisión en la UE.

A partir de octubre de 1998 no se concedieron más autorizaciones y en la actualidad hay 12 aplicaciones pendientes. Algunos Estados Miembro han invocado una cláusula de salvaguardia para prohibir temporariamente la presencia de maíz y productos de colza GM en el mercado de su país. Hay en la actualidad nueve casos en curso. Ocho de ellos han sido examinados por un Comité Científico sobre Vegetales, el cual en todos los casos consideró que la información presentada por los Estados Miembro no justificaba estas prohibiciones.

Durante la década de los ’90, el marco regulador se extendió y perfeccionó más en respuesta a las preocupaciones legítimas de los ciudadanos, las organizaciones de consumidores y los operadores económicos. En octubre de 2002 entró en vigencia una directiva revisada. La misma actualizó y reforzó las normas existentes respecto del proceso de evaluación de riesgos, gestión de riesgos, y toma de decisiones respecto de la liberación de OGM al medio ambiente. La nueva directiva también prevee el control obligatorio de los efectos prolongados asociados con la interacción entre OGM y medio ambiente.

En la UE, el etiquetado es obligatorio para los productos derivados de la biotecnología moderna o productos que contengan organismos GM. La legislación también considera el problema de la contaminación accidental de los alimentos convencionales con material GM.

En el año 2001, la Comisión Europea adoptó dos nuevas propuestas legislativas sobre OGM respecto a la rastreabilidad, reforzando las normas actuales sobre etiquetado y racionalizando el procedimiento de autorización para los OGM, en alimentos para humanos y animales, y para su liberación al medio ambiente.

La Comisión Europea opina que estas nuevas propuestas, basadas en la legislación existente, tienen como objetivo encarar las preocupaciones de los Estados Miembro y crear la confianza de los consumidores en la autorización de productos GM. La Comisión espera que la adopción de estas propuestas allane el camino para reanudar la autorización de nuevos productos GM en la UE.

Estado del debate público sobre alimentos GM en otras regiones del mundo

La liberación de OGM al medio ambiente y la comercialización de alimentos GM han ocasionado debates en muchas partes del mundo. Es posible que continúen, probablemente en el contexto de otros usos de la biotecnología y sus consecuencias para las sociedades humanas. A pesar de que los temas que se están debatiendo son por lo general muy similares, el resultado de los debates difieren en cada país. En temas como etiquetado y rastreabilidad de alimentos GM, como una forma de encarar las preocupaciones de los consumidores, no hay hasta la fecha ningún consenso.

A pesar de la falta de consenso sobre estos temas, se han hecho progresos significativos en la harmonización de opiniones concernientes a la evaluación de riesgos. La Comisión del Codex Alimentarius está a punto de adoptar principios sobre evaluación de riesgos antes de la comercialización, y las disposiciones del Protocolo de Cartagena sobre Bioinocuidad revelan también un mayor entendimiento a nivel internacional.

Más recientemente, la crisis humanitaria en del sur de África ha atraído la atención sobre el uso de alimentos GM como ayuda alimentaria en situaciones de emergencia. Una serie de gobiernos de la región expresaron su preocupación en torno de las alarmas sobre medio ambiente e inocuidad alimentaria. Si bien se han encontrado soluciones factibles para la distribución de grano molido en algunos países, otros han restringido el uso de alimentos GM y han obtenido productos que no contienen GMO.

Diferentes actitudes hacia los alimentos en diversas regiones del mundo

Dependiendo de la región del mundo, las personas con frecuencia tienen actitudes diferentes hacia los alimentos. Además del valor nutricional, los alimentos frecuentemente tienen connotaciones sociales e históricas, y en algunos casos pueden tener importancia religiosa. La modificación tecnológica de los alimentos y la producción alimentaria puede provocar una respuesta negativa entre los consumidores, especialmente en ausencia de buena comunicación sobre los esfuerzos de evaluación de riesgos y las evaluaciones de costo-beneficio.

Derechos de los agricultores a ser dueños de sus cultivos

Es probable que los derechos de propiedad intelectual sean un elemento de debate sobre alimentos GM con un impacto sobre los derechos de los agricultores. Se han discutido los derechos de propiedad intelectual (IPR), especialmente las obligaciones de patentamiento del Acuerdo TRIPS a la luz de sus consecuencias sobre la mayor disponibilidad de una diversidad de cultivos. En el contexto de los temas relacionados con el uso de tecnología genética en medicina, la OMS ha revisado el conflicto entre los IPR y el acceso igualitario a los recursos genéticos y la coparticipación de beneficios.

Esta revisión ha considerado los problemas potenciales de la monopolización y las dudas sobre las nuevas reglamentaciones de patentes en el campo de las secuencias genéticas en medicina humana. Dichas consideraciones pueden afectar el debate sobre alimentos GM.

Preocupación por la creciente influencia de la industria química en la agricultura

Ciertos grupos están preocupados sobre lo que ellos consideran un nivel no deseado de control de los mercados de semillas por parte de unas pocas compañías químicas. La biodiversidad y la agricultura sustentable se benefician más por el uso de una rica variedad de cultivos, tanto en términos de buenas prácticas de protección de cultivos como por la perspectiva de la sociedad en general y los valores asociados con los alimentos. Estos grupos temen que como resultado del interés de la industria química en los mercados de semillas, la gama de variedades utilizada por los agricultores pueda reducirse principalmente a cultivos GM. Esto impactaría en la canasta de alimentos de una sociedad así como en la protección de cultivos a largo plazo (por ejemplo, con el desarrollo de resistencia contra plagas de insectos y tolerancia a ciertos herbicidas). El uso exclusivo de cultivos GM resistentes a herbicidas también haría al agricultor dependiente de estas sustancias químicas. Estos grupos temen una posición dominante de la industria química en el desarrollo agropecuario, una tendencia que no consideran sostenible.

Desarrollos esperados en el área de los OGM

Es probable que los organismos GM futuros incluyan:
a) vegetales con una mayor resistencia a enfermedades o sequías
b) cultivos con mayores niveles de nutrientes
c) especies de peces con mejores características de desarrollo
d) vegetales o animales que produzcan proteínas importantes como las vacunas.

A nivel internacional, la respuesta a los nuevos desarrollos puede hallarse en las consultas de expertos organizadas por FAO y OMS en los años 2000 y 2001, y la labor posterior de la Fuerza de Trabajo del Codex sobre Alimentos Derivados de Biotecnología. Este trabajo ha dado como resultado un marco mejorado y armonizado para la evaluación de riesgos de alimentos GM en general.

Acciones de la OMS para mejorar la evaluación de los alimentos GM

La OMS tomará un papel activo en relación con los alimentos GM, por dos razones:
a) la salud pública podría beneficiarse enormemente por el potencial de la biotecnología,
b) necesidades de examinar los efectos negativos potenciales para la salud humana del consumo de alimentos producidos mediante modificación genética.

Se deben evaluar minuciosamente las tecnologías modernas por si van a constituir una mejoría real en la forma de producción de los alimentos. Dichas evaluaciones deben ser holísticas y abarcativas. Esta evaluación holística de organismos GM y productos GM considerará no sólo la inocuidad sino también la seguridad alimentaria, los aspectos sociales y éticos, el acceso y la creación de capacidades.

El trabajo internacional en esta nueva dirección presupone el compromiso de otras organizaciones internacionales. Así, la Junta Ejecutiva de la OMS debatirá en enero de 2003 el contenido de un informe de la OMS que abarca este tema. El informe está siendo desarrollado en colaboración con otras organizaciones, FAO y Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (UNEP. Este informe puede sentar las bases para una iniciativa futura hacia una evaluación más sistemática, coordinada, multi-organizativa e internacional de alimentos GM.

Referencias:
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